Last night I attended a lecture titled “Syria on the Road to Democracy or Chaos?” by Ph.D. Candidate Mohammad Maghout hosted by the Institute of Oriental Studies in Leipzig University.  The lecture was an overview of the last 20 years of political oppression and autocrat government in Syria.  The speaker emphasized how Bashar al-Asad was an exact continuation of the government his father, Hafiz al-Asad held in Syria from 1970 to 2001.

Maghout explained that in Syria the government was not only feared but that a cult of reverence toward the al-Asad regime had being built.  He explained that in the 40 years of autocratic regime the regime had amassed its power upon a pyramidal network of tribal, religious and economic leaders that belonged to different ethnic groups and tribes.  In Maghout’s reasoning, it was these ethnic and tribal differences one of the key elements that allowed for the Syrian government to control the population while confronting them every time political tensions appeared.  Indeed, these confrontations were evident after the the 2011 Syrian uprising (from January 26th to March 15th of 2011) and as Salman Shaikh wrote yesterday in the NYTimes (Preventing a Syrian Civil War. NYT. October 12th, 2011), it is these ethnic confrontations and sectarianism that could bring Syria into chaos.

One thing was left without a clear answer from Maghout’s lecture.  It was the question on “why didn’t Syrians react to all the lies, political oppression and corruption of the al-Asad regime previously”.  Maghout explained that Syrians were not only divided in ethnic groups that conflicted within their understanding on “Who Syrians really are”, but that it had passed already too many years of fear for government’s power that brought the population to fear political activity and the use of freedom of speech to protest against government.  While this is true, I consider it not to be sufficient reason.

It may be necessary to understand which was the role (or lack of it) of the economic leaders during the unrest.  I am sure that understanding how crony capitalism works could bring some interesting tools to understand what is the effect of privileges in a society. And as such, could be a valuable tool to understand how can the results of these social movements be differentiated.  The participation of crony capitalists protecting corrupt governments and the participation of entrepreneurs is psycho-epistemological different because of the goals they aim to achieve.  It is entrepreneurs who most often support (economically and logistically) social movements that demand freedom of speech, equality of rights, an end to corruption and the respect of private property.

Photograph: AFP/Getty Images

About Guillermo Pineda

Soy un defensor de la libertad individual, el libre mercado racional y la búsqueda de crear un estado de derecho en el que todos podamos desarrollarnos en igualdad, paz, fraternidad y comunidad. Creo que el trabajo duro en equipo, la autoestima y el amor por nuestra familia son la energía primaria para la generación de riqueza en nuestras comunidades. Busco la la objetividad y la razón en la epistemología y considero que el valor supremo por el que se deben medir los juicios de valor éticos es el valor de la vida humana. Considero la vida el más alto valor; pero no cualquier tipo de vida, sino la vida que se vive buscando la felicidad en ausencia de coerción o privilegios. Creo que no hay humanos, razas, culturas o pensamientos mejores o superiores. Sin embargo, sí creo que hay argumentos erróneos e irracionales que deben ser combatidos en el campo de las ideas. Así, también creo que enseñar y practicar una vida sin argumentos místicos y contradicciones filosóficas es una herramienta imprescindible para demostrar que la búsqueda de la felicidad sí es posible y no es una utopía. Creo que los fundamentos del capitalismo laissez-faire proveen de las herramientas necesarias para crear un mejor futuro. Pero también acepto que los privilegios heredados y existentes, las injusticias cometidas en el pasado, las guerras y la actual moral contradictoria e irracional de las elites son el principal enemigo para que este sistema funcione. Por eso, considero que es necesario y FUNDAMENTAL estudiar la historia de manera objetiva, global, consistente y que luego, se realicen las reparaciones necesarias y posibles con aquellas naciones, pueblos, grupos y personas que han sido afectados. Creo que solo empezando con una consciencia limpia se puede empezar a construir un futuro limpio. Finalmente, creo que solo cuando logremos hacer una revolución moral que nos enseñe las herramientas para buscar la felicidad podremos vivir en paz respetando los principios éticos y jurídicos, la libre autodeterminación de los pueblos, la verdad y la justicia, y la tolerancia cultural de un planeta con infinitas y variadas costumbres y tradiciones. Por lo tanto defiendo que: El hombre es un fin en sí mismo y que la realidad es una verdad absoluta compuesta por hechos independientes de los sentimientos humanos. Creo en la razón como el medio más importante para percibir la realidad y además creo en la razón como la fuente más valiosa del conocimiento y guía de acción para la búsqueda de la felicidad individual, de nuestras familias, de nuestras comunidades y de toda la especie humana. Creo fehacientemente en que el hombre es un fin en sí mismo y no el medio para los fines de otros. Rechazo el sacrificio de uno o de un grupo para el beneficio de otro u otros grupos. Pero afirmo la responsabilidad y necesidad de reparar y reivindicar los crímenes cometidos por la humanidad a lo largo de la historia. Me propongo buscar mi satisfaccion racional y busco alcanzar la felicidad como el valor moral más alto de mi vida. No simpatizo con los defensores del colectivismo, del altruismo irracional y de los polilogismos de raza, clase, status o cultura. Tampoco simpatizo con los defensores del gobierno benefactor que buscando políticas altruistas o colectivistas esté dispuesto a sacrificar la vida de los humanos y sus derechos individuales sin su previo consentimiento en las urnas. Reconozco la moralidad del altruismo irracional como uno de los mayores enemigos del ser humano pues el mismo establece que el hombre no tiene ningún derecho a vivir par sí mismo, sino, para la colectividad. El altruismo no es más que la proclamación del sacrificio por otros como el mayor deber moral del hombre y es una amenaza a la razón y libertad individual. Declaro ser un defensor de las ideas que defienden el derecho de los individuos a buscar su felicidad racional y pacífica. Bragging rights Soy un individualista que ama a su comunidad de la misma manera en que quiere ser amado por ella.

2 responses »

  1. Mohammad Magout says:

    Thank you Guillermo for your interesting review of my lecture. I agree with you that any analysis of the roots of the current uprising and any attempt to answer the question “why didn’t Syrians react to all the lies, political oppression and corruption of the al-Asad regime previously?” are incomplete without examining the economy of Syria. You referred to “corny capitalism”, which is a term I’m not familiar with, but I think it is closely related to “neo-patrimonialism”. Syria is, I think, a prime example of neo-patrimonialism and the economic elite formed by this system is an integral part of the regime. I chose to focus in my lecture on culture because this is more into my area of research. Unfortunately, studies of the economic foundations of the Syrian regime are as rare as those of its cultural foundations. I really hope to see more of these studies in the future.

    • condottiero says:

      Mohammad, Thank you very much for visiting my blog. Your lecture was a very informative approximation to many relevant issues in regard to Syrian social movements and I was very happy to learn about it via Isa Blumi.

      I have found since coming to Leipzig that crony capitalism was a term we mostly use in America and that in the European academia is more used neo-patrimonialism. However, I am still not sure about which term is more accurate and global. Leaving terms apart, I also hope to read more studies of the economic foundations of the Syrian regimes and the whole region.

      Again, thank you very much for commenting this post.

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